To this day, Megan Lawson fondly remembers being a young girl from Broken Hill, Australia, who went on 15-hour family holiday road trips to Sydney. She would stare out the window for hours, noticing all the details of the trees, creeks, and vast landscapes, instilling in her a deep relationship with nature early on. Lawson studied geography before delving into the world of sustainability, which led her on a more than two-decade adventure working for ERM in Sydney, the Netherlands, Russia, Italy, Perth, Malaysia, and most recently, Vietnam, where she has spent the last two years working with local business leaders to elevate the country’s standards for sustainability   

Do you have a philosophy in life or work that you try to embody every day? 

I’ve always tried to be on the positive side of problem- solving. I try to do that with respect and kindness and be a force for good rather than evil. I have to hold myself to that in how I conduct myself, impact others, and view the world. It doesn’t always work out well, but for me, it’s a case of being the type of person I know I’m proud of and my loved ones are proud of too. 

Which people or experiences have shaped you the most in your life? 

The experiences that have shaped me include childhood memories of times spent with family and friends either on coastal beaches, sleeping on boats, or out in nature on very remote farms in Australia. As I got older, I spent a lot of time paying attention to the interfaces that exist between the natural environment and people, as people want and need to build infrastructure, homes, businesses, communities and establish relationships in which to live and thrive. But we have to pay attention to the fact that we’re doing all of those things in a world with soil, plants, animals, air, and water. 

Everyone’s life has ups and downs, and of course, I must credit my family and friends for their support during more challenging times, such as when I was diagnosed with breast cancer when my daughter was just five weeks old, which was three months after my mum died after a very short cancer battle of her own. The surgery and treatment were certainly as tough for my loved ones as it was for me. Maintaining clarity and perspective on what’s really important is something I try to keep front of mind. It has helped strengthen me. 

I’m fortunate to have had access to mentors who have been there for me throughout my personal and professional life. I’ve always been curious about how they could have a perspective I didn’t have on my own. They can make such a world of difference. It could be one conversation, but having the right conversation with the right person at the right time can be a fork in the road between two very different outcomes. 

What do people get wrong about sustainability, and in your eyes, what’s a better perspective to consider? 

There’s still widespread misunderstanding about what [sustainability] is. For many people, it still feels like a bit of a buzzword. Maybe they think that everyone’s an environmental radicalist, who is green at all costs, and I think that is a mistake. Sustainability relates to being able to meet the needs of the present, without compromising the ability of future generations to meet their needs. It’s a holistic approach that considers social, environmental and economic impacts of actions and decisions made today. I wish that more individuals and organizations could understand that if they can embed the right sustainability related initiatives, their business will grow, be more successful, and be more sustainable. So, sustainability is not as narrow as being green all the time. It’s about managing the different types of risks that can put pressure on your business in a way that makes a lot more sense when you take a longer-term view.

You’ve worked for ERM for many years now. What separates ERM from the rest of the industry? 

ERM is the largest pure-play sustainability consulting firm in the world, which I have always said is something important. We’re different to an accounting, engineering or strategy firm that have a little bit of sustainability on the side. We live, breathe and stand on our range of sustainability-related services. There’s a lot of diversification within our company, but sustainability is core to everything we do. Since your time here in Vietnam, what have been the most significant changes in the industry? Across all different sectors – power, manufacturing, agribusiness, financial services – there’s a growing awareness around sustainability and ESG. However, there are still real barriers to it being fully embraced; primarily financial. I spend all my time talking to clients about how they may have to invest more, but explain how much stronger and more attractive to their clients their businesses will be; how they will create a much bigger market access if they’re able to improve their ESG and sustainability arrangements; and how much better positioned they will be to secure project or company financing from a development bank or an investor who can help them grow their businesses. But they need to take a few steps forward to position themselves more favorably. I help organizations do that cost-benefit analysis in a slightly broader way, so they’re not just focused on cost. 

You can go big, but you can also start quite small. What I always come back to is that there are large organizations with large budgets and very sophisticated management systems, arrangements and policies, and they’re working on one level, but not everybody is there. Wherever you are, whatever size organization you have, or whatever product or service you’re involved in providing, there are steps you can take. You can scale up or down, and you don’t have to do everything overnight. 

What are the biggest opportunities in the sustainability industry in Vietnam, and how would you advise others to capitalize on them? 

It’s not an easy question because it will really depend on the company. If you’re a medium or large size, looking to access new overseas markets or expand your footprint in the country with new facilities or services, you want to start small and look at your workforce, facilities, procedures, and protocols. The very exciting end of the scale for me—that we tend to be more active in—is when there’s a new project, company, or initiative that is big enough to consider where to get financing from, be it international financing, being associated with a government, or direct foreign investment type of arrangement. 

There’s so much support available from overseas investors, but to secure any of that financial support, you need to do some work on the environmental and social aspects of the project. We work with developers who are likely to need financing and help them understand what they need to do to secure funding support. There’s a lot of interest in supporting development in Vietnam. That said, the funding you may need will typically come with requirements for certain environmental and social expectations to be met. 

Do you have any advice for the younger generation looking to blaze their own trail and make a positive impact like you have? 

Be proactive and clear about what you bring to the table, whether it’s a willingness to take on opportunities when they arise or specific skills you’ve developed deliberately. 

What are you most excited about in the coming years? 

It’s a great time to be in my area of expertise. There are many very difficult challenges and a lot of things riding on our ability to turn some trends around. When you look at global-scale impacts, the ramifications of not getting things right are really serious for future generations. The exciting thing is being able to rise to that challenge and feel as though I have my role to play in it. 

HỎI VÀ ĐÁP CÙNG MEGAN LAWSON, đối tác thành viên ERM,Asia Renewables

Bởi Garrett MacLean

“Cho đến ngày nay, Megan Lawson vẫn còn bồi hồi khi nhớ về thời thơ ấu ở Broken Hill (Úc) cùng gia đình tận hưởng những chuyến nghỉ mát kéo dài 15 tiếng đến Sydney. Bà ngắm nhìn thế giới qua cửa xe hàng giờ liền, chú ý đến mọi chi tiết của cây cối, lạch nước, và phong cảnh bao la, khơi dậy trong bà mối quan hệ sâu sắc với thiên nhiên từ sớm. Lawson từng theo học ngành địa lý trước khi đào sâu vào lĩnh vực phát triển bền vững, và cơ duyên này đã đưa bà đến với cuộc phiêu lưu kéo dài hơn hai thập kỷ làm việc cho tập đoàn hàng đầu về giải pháp phát triển bền vững ERM; bắt đầu từ ERM tại Sydney, Hà Lan, Nga, Ý, Perth, Malaysia, và gần đây nhất là Việt Nam. Tại đây, bà đã dành hai năm làm việc cùng các lãnh đạo doanh nghiệp địa phương nhằm nâng cao các tiêu chuẩn của quốc gia về phát triển bền vững.” 

Có triết lý sống hay triết lý làm việc nào mà bà cố gắng thực hiện mỗi ngày không? 

Tôi luôn cố gắng giải quyết vấn đề trên góc nhìn tích cực. Tôi cố gắng làm điều đó với sự tôn trọng và tử tế, mong muốn bản thân trở thành một người mang lại giá trị tốt đẹp thay vì ngược lại. Tôi tự nhắc nhở mình phải sống đúng với tâm niệm đó, dù là trong cách hành xử, cách bản thân tạo ảnh hưởng, hay trong cách nhìn nhận thế giới. Không phải lúc nào cũng suôn sẻ, nhưng với tôi, đó là mẫu người mà tôi biết mình tự hào khi trở thành và những người thân yêu của tôi cũng sẽ tự hào khi gần gũi một người như thế. 

Những trải nghiệm hoặc người nào đã giúp tạo nên bà của ngày hôm nay? 

Những trải nghiệm đã tạo nên con người tôi gồm những kỷ niệm thuở nhỏ cùng gia đình và bạn bè bên bờ biển, ngủ trên thuyền, hay cắm trại giữa thiên nhiên khi ghé thăm những trang trại xa xôi ở Úc. Khi lớn lên, tôi dành nhiều thời gian quan sát các tương tác giữa môi trường tự nhiên và con người – để rồi nhận thấy con người ta luôn có nhu cầu xây dựng các cơ sở hạ tầng, nhà ở, khu kinh doanh, cộng đồng hay các mối quan hệ để sống và phát triển. Nhưng loài người cũng phải ý thức được rằng tất cả những gì họ làm đều đang diễn ra trong một thế giới cộng sinh với đất đai, cây cỏ, muông thú, khí và nước.

 Cuộc đời mỗi người đều có thăng trầm, và tất nhiên, tôi phải biết ơn gia đình và bạn bè vì đã hỗ trợ tôi trong những thời điểm khó khăn, như khi tôi bị chẩn đoán mắc ung thư vú. Lúc ấy con gái tôi chỉ mới năm tuần tuổi, và là ba tháng sau khi mẹ tôi cũng mất sau quãng thời gian ngắn ngủi chiến đấu với căn bệnh ung thư. Ca phẫu thuật và quá trình điều trị chắc chắn cũng gây ra những khó khăn không chỉ cho tôi mà còn cho những người thân yêu của tôi nữa. Tôi luôn cố gắng giữ cái nhìn rõ ràng rằng đâu mới là điều thực sự quan trọng trong cuộc sống. Đó là nguồn lực giúp tôi mạnh mẽ hơn. 

Tôi may mắn có những cố vấn sẵn lòng đồng hành cùng tôi trong cuộc sống cá nhân lẫn trong sự nghiệp. Tôi luôn tò mò không biết làm thế nào họ có thể có cái nhìn mà tôi không tự mình thấy được. Chúng có thể tạo ra những khác biệt vô cùng lớn lao. Đôi khi chỉ cần một cuộc trò chuyện, nhưng một cuộc trò chuyện đúng đắn với đúng người vào đúng lúc có thể đưa ta đến ngã rẽ giữa hai kết quả rất khác nhau. 

Theo bà, bền vững còn đang bị hiểu sai như thế nào và đâu là góc nhìn mà chúng ta tốt nhất nên xem xét đến? 

Phát triển bền vững vẫn còn bị hiểu lầm rộng rãi. Đối với nhiều người, nó vẫn chỉ là một từ khóa thời thượng. Có thể họ nghĩ rằng mọi người đều là những nhà hoạt động môi trường cực đoan, theo đuổi sự xanh sạch bằng mọi giá, và tôi nghĩ đó là một sai lầm. 

Bền vững có nghĩa là ta có thể đáp ứng nhu cầu của bản thân ở hiện tại mà không làm phương hại đến khả năng đáp ứng nhu cầu ấy của các thế hệ sau này. Cách hiểu trên mang tính toàn diện khi suy xét đầy đủ tới các tác động xã hội, môi trường và kinh tế của mỗi hành động lẫn quyết định của mỗi cá nhân hôm nay. 

Tôi mong rằng sẽ ngày càng có nhiều cá nhân và tổ chức hơn hiểu rằng nếu họ có thể áp dụng các sáng kiến liên quan đến bền vững thực chất vào khâu vận hành, doanh nghiệp của họ sẽ phát triển và thịnh vượng hơn, cũng như trường tồn hơn. Nói cách khác, việc theo đuổi sự bền vững không chỉ bó hẹp trong việc lúc nào cũng phải xanh. “Bền vững” còn là việc quản trị các loại rủi ro khác nhau vốn có thể tạo áp lực lên doanh nghiệp của bạn về lâu về dài. 

Bà đã làm việc cho ERM từ nhiều năm nay. Vậy điều gì khiến cho ERM trở nên khác biệt so với phần còn lại của ngành tư vấn giải pháp phát triển bền vững?

ERM là công ty tư vấn thuần túy về phát triển bền vững hàng đầu thế giới, và tôi luôn cho rằng đây là một điều quan trọng. Chúng tôi không phải là một công ty kế toán hoặc tư vấn kỹ thuật và có chút nghiệp vụ về cung cấp giải pháp phát triển bền vững. Chúng tôi sống, thở và cam kết sâu sắc với một loạt các dịch vụ liên quan đến phát triển bền vững. Công ty tôi có sự đa dạng cao, nhưng mục tiêu phát triển bền vững vẫn là cốt lõi trong mọi điều chúng tôi làm. 

Từ khi bà đến Việt Nam, đâu là những thay đổi đáng kể nhất trong ngành này? 

Tất cả các lĩnh vực khác nhau – điện, sản xuất, nông nghiệp, dịch vụ tài chính – đang có nhận thức ngày càng tăng về phát triển bền vững và ESG (Môi trường, Xã hội và Quản trị). Tuy nhiên, vẫn còn không ít rào cản để nhận thức này được chấp nhận hoàn toàn và rộng rãi; nhất là rào cản về tài chính. Tôi dành đa số thời gian tư vấn cho khách hàng về việc họ hẳn sẽ phải đầu tư nhiều hơn mức ban đầu, nhưng phần lớn là để chỉ cho họ thấy bằng cách đó, doanh nghiệp của họ sẽ trở nên lớn mạnh hơn và hấp dẫn hơn với khách hàng ra sao. Hay nếu họ có khả năng đáp ứng được các tiêu chuẩn ESG cũng như các thỏa thuận về phát triển bền vững sẽ giúp họ dễ dàng tiếp cận được một thị trường lớn hơn thế nào. Ngoài ra, họ còn có thể có nhiều cơ hội nhận tài trợ từ một ngân hàng phát triển hay một nhà đầu tư, những bên vốn có thể giúp doanh nghiệp của họ phát triển hơn. Nhưng họ cần phải tiến lên vài bước để đặt bản thân mình vào một vị trí thuận lợi hơn. Tôi giúp các tổ chức như vậy phân tích bài toán lợi ích-chi phí theo tầm nhìn rộng hơn một chút, chứ không để họ chỉ tập trung vào mỗi chi phí.

 Bạn có thể trở thành một doanh nghiệp lớn cho dù lúc bắt đầu bạn khá nhỏ bé. Điều mà tôi luôn nhắc nhớ cho khách hàng đó là có những tổ chức quy mô lớn, tài chính mạnh, hệ thống quản lý, quy trình, chính sách rất phức tạp, cấp độ làm việc cao, nhưng không phải khâu nào cũng có người. Bất kể bạn ở đâu, tổ chức của bạn có quy mô thế nào, hay bạn đang phát triển sản phẩm hoặc dịch vụ nào, thì vẫn luôn có chỗ đứng cho bạn. Bạn có thể mở rộng hoặc thu nhỏ, và bạn không cần phải làm tất cả mọi thứ chỉ trong một đêm. 

Cơ hội lớn nhất trong ngành tư vấn giải pháp phát triển bền vững tại Việt Nam là gì, và bà có đề xuất gì để mọi người tận dụng những cơ hội đó? 

Đây là một câu hỏi khó bởi câu trả lời cụ thể như thế nào sẽ phụ thuộc vào từng công ty. Nếu bạn là một công ty vừa và lớn, đang tìm cách tiếp cận các thị trường nước ngoài mới hoặc mở rộng quy mô hoạt động tại Việt Nam với cơ sở vật chất hoặc dịch vụ mới, bạn nên bắt đầu ở quy mô nhỏ để xem xét nhân lực, cơ sở vật chất, các quy trình và quy định của bạn. Điểm thú vị của tổ chức vừa và lớn (mà chúng tôi thường hoạt động tích cực với các tổ chức ở tầm quy mô này) – là khi có một dự án mới, công ty mới hoặc sáng kiến mới đủ lớn để cân nhắc rót vốn từ đâu, có thể là từ vốn quốc tế, liên kết với chính phủ hoặc thỏa thuận viện trợ nước ngoài. 

Có rất nhiều nguồn hỗ trợ sẵn có từ các nhà đầu tư nước ngoài, nhưng để nắm chắc cơ hội nhận được bất kỳ hỗ trợ tài chính nào từ họ, dự án của bạn cần đảm bảo thực hiện những nhiệm vụ về môi trường và xã hội. Chúng tôi hỗ trợ các nhà phát triển dự án đang tìm kiếm nguồn lực tài chính và giúp họ hiểu rõ họ cần làm gì để được nhà đầu tư đánh giá tích cực hơn. Có rất nhiều đơn vị thể hiện sự quan tâm đối với việc tài trợ phát triển tại Việt Nam. Tuy nhiên, hỗ trợ tài chính bạn cần sẽ đòi hỏi bạn đáp ứng một số tiêu chuẩn nhất định. 

Bà có lời khuyên gì cho thế hệ trẻ đang tự mình bước đi con đường của riêng họ và tạo ra ảnh hưởng tích cực như bà đã từng không? 

Hãy chủ động và biết rõ bản thân bạn có thể làm được những gì, cho dù đó chỉ là thiện chí muốn bắt lấy cơ hội khi nó xuất hiện hay nỗ lực trau dồi một hay nhiều kỹ năng cụ thể nào đó. 

Bà mong chờ điều gì nhất trong những năm sắp tới? 

Đây là thời điểm tuyệt vời để dấn thân vào mảng phát triển bền vững. Còn rất nhiều thách thức khó nhằn và rất nhiều thứ phải trông chờ vào khả năng của chúng ta để có thể xoay chuyển một số xu hướng. Khi xem xét các tác động của con người ở quy mô toàn cầu, ta có thể thấy rõ những việc làm không đúng ngày hôm nay sẽ để lại hậu quả rất nghiêm trọng cho thế hệ tương lai. Điều thú vị là chúng ta vẫn còn cơ hội để đối mặt với các thách thức đó và tôi có thể cảm nhận vai trò của mình trong cuộc chiến này. 

Never miss an update about our events and articles
Tim Burrill
Membership Manager & Executive Assistant
If you would like to learn more about our events and membership, or have other questions, don’t hesitate to reach out to me.